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有人吗?40光年之外系外行星或许有海洋

2018年02月07日 19:57中时电子报

江飞宇

去年天文学家发现TRAPPIST-1恒星,四周具有7颗行星在环绕它,似乎很像我的太阳系,也让人遐想是否有几颗行星有生命。最新的观察发现,一些行星可能有巨大的海洋,或许真的能孕育生命也说不定。

宇宙今日(Universe today)报导,TRAPPIST-1恒星位在水瓶座方向,离地球仅40光年,可以称的上我们的邻居了,不过它比我们太阳来的小也比较黯淡,表面温度2500度,发着红色的星亮,是一颗红矮星。

不过这样的恒星相当稳定,寿命也很长,所以有机会孕育生命。去年天文学家陆续发现它的四周有7颗行星后,对它的研究就更认真了。新研究的重点是先确定7颗行星的性质,是如同地球这种岩石质的?还是像木星土星那样气态的?

透过史匹哲太空望远镜(Spitzer Space Telescope)、克卜勒太空望远镜(Kepler Space Telescope),以及欧南天文台(European Southern Observatory)的观测资料,以及复杂的电脑模拟后,我们确定7颗TRAPPIST行星大部分都是由岩石构成的,其中2颗可能含有水,含量相当多。

TRAPPIST-1的行星分别以1b、1c、1d、1e、1f、1g、1h来命名, 1b和1c是最接近恒星的,很可能有岩石核心,被比地球厚得多的大气层包围,这2个可能没有生物,因为太近了。

将TRAPPIST-1的行星们与太阳系行星的日照量进行比对,1d几乎与地球有同样的日照量,只是它的体积小;1e的日照量比地球弱一点点,不过它体积略大于地球。这2颗行星都很有机会出现生命(图/NASA)

1d是7个行星中最小的,大约是地球质量的30%,它的日照量和地球最相似,水份可以在行星上以液态存在,因此它很有机会具有海洋,也就有可能有生命。

1e这是这个行星系当中唯一比地球更大的行星,可以称为超级地球。它可能和地球本样具备铁质内核,它的日照量比地球稍小,但是不严重,目前所知的资料是它与地球最为相似,包括大小、密度以及从恒星接收的辐射量,所以它是最可能有生命的。

1f、1g、1h离恒星比较远,显然表面温度会很低,它们可能有冰冻的外表,要是大气层又不浓密,就不可能含有我们在地球上的二氧化碳等较重的气体分子。

TRAPPIST-1是个很好的研究对象,天文学家很希望有更多的观测资料来分析,因此研究团队正在争取成为詹姆斯·韦伯太空望远镜(James Webb Space Telescope)建立以后的第一个目标。

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