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高龄为父不利于子女健康

米克贾格尔爵士(Sir Mick Jagger)代表了一位作家所说的“大龄父亲”趋势。在他73岁时,他的29岁女友、芭蕾舞演员米兰妮哈姆里克(Melanie Hamrick)为他生下了他的第8个孩子德沃罗(Deveraux)。

这位滚石乐队(Rolling Stone)的摇滚巨星是一个极端的例子,但最近几十年,晚生育的趋势确实存在。2015年,英国男性首次当父亲的平均年龄是33岁,女性首次当母亲的平均年龄是30岁,比40年前的平均水平晚4年。

人们的讨论往往聚焦于女性生育率的不断下降,但父亲的生育年龄似乎也很重要。

有相当有力的证据表明,在40多岁或以上生育孩子的父亲,其子女患自闭症谱系障碍和精神分裂症的几率是通常水平的两到三倍。其他研究表明,父亲生育年龄偏大(通常定义为超过40岁,不过不同研究使用的标准不同)会导致子女学校成绩较低。这很重要:2015年,英国15%的新爸爸年龄在40岁以上。

本月发表的一篇论文显示,父亲生育年龄过小或过大,其子女更有可能出现异常的社交发展模式,与同龄人相比,他们最终在社交方面遇到的挑战更大。

其中的原因尚不明确,但研究结果突显出,男性晚生育与子女健康风险更高之间是有相关性的。

关键问题是,这种相关性是来自精子中与年龄相关的基因变异,还是那些晚生育的男性本已存在社交障碍,由此耽搁了生育,而这种社交障碍又遗传到了下一代身上。

这项新研究的带头人是纽约西奈山医学院(Mount Sinai Hospital)西维尔自闭症研究和治疗中心(Seaver Autism Center for Research and Treatment)的玛格达莱娜亚内卡博士(Dr Magdalena Janecka)。研究分析了1.5万对年龄在4岁至16岁的双胞胎的数据,包括社交发展、与同龄人一起的表现、以及过度活跃表现,并排除了那些已被诊断为自闭症的孩子。

研究发现,在早期发育中,那些出生时父亲年龄在25岁以下或51岁以上的孩子的社交能力要高于同龄人。然而,到了青少年时期,这些孩子的社交能力则出现落后。

这些研究结果发表在本月的《美国儿童和青少年精神病杂志》(Journal of the American Academy of Child and Adolescent Psychiatry)上。研究结果与母亲年龄无关。

亚内卡博士总结称,“社交能力是受父亲生育年龄影响的主要领域……在极端例子里,这些影响可能会引发临床疾病”。

研究人员提出如下理论:父亲生育年龄会影响儿童大脑发育。进一步的研究可能会揭示自闭症和精神分裂症是如何发展的。

科学家表示,在精子形成期间的随机基因突变或许可以解释这种相关性。精细胞的前体不断分裂,每次分裂都有可能出现基因错排或者复制错误。

据估计,所谓的新生突变率大约每16年增加一倍,这意味着年龄较大男性携带的突变基因要远远多于较年轻男性。

还有人提出,这种基因突变率还不够高,不足以完整解释为何大龄父亲的子女患精神疾病的风险更高。

《自然》杂志(Nature) 2016年一篇来自昆士兰脑神经科学研究所(Queensland Brain Institute)科学家的论文总结称,精子基因变异理论的“另一种可信解释是大龄父亲及其子女共有一些基因风险因素”。

换句话说,患精神疾病风险较高的男性往往会推迟生育年龄,而他们的子女又会遗传这种较高的风险。